Domestic biodigestor

Prototype de avatarLow-tech Lab | Categories : Housing, Energy


A biodigestor is a solution to convert organic waste into fuel gas (biogas) and fertilizer (digestate). The biodigestor particularity is that digestion is done thanks to bacterias in an environment deprived from any oxygen. This situation is called anaerobic fermentation.

Biogas is a mix of different gases, containing mainly methane, which can be used for gas cookers, boilers or as fuel for engines.

Methanogen fermentation also exists in nature. For example, it happens in swamps when organic matter is decomposed underwater.

Biogas domestication happened in the beggining of the XIXth century, and the variety of biodigestors have considerably increased since then. They are particularly present in developing tropical countries, where farmers become autonomous in energy thanks to biogas production based on organic waste. Heat being an important catalyst of this reaction, small units are economically interesting in this area.

In France and other industrialized countries, the cost of energy being very low compared to workforce cost, only few small biodigestor units exist. However, many industrial units are present in wastewater treatment plants or around big breeding farms.

Different kind if biodigestors exist. They can be continuous or discontinuous, and also have different operation temperatures (psychrophilic : 15-25°C, mesophilic : 25-45°C or thermophilic : 45 – 65°C). In this tutorial, we are studying continuous mesophilic biodigestors à 38°C, which are the most commonly used in temperate regions.

The main feature of this system is its similarity to a digestive system. It also needs a certain temperature to be efficient, requires bacterias and receives food regularly.

In a compost, under aerobic conditions, decomposition of organic matter produces gas (H2S, H2, NH3) and an important amount of heat. Only decomposition deprived from air produces methane. It is one of the reasons why fermentation happens in a sealed tank.

In this tutorial, we will present the different components of a biodigestor (matter circuit and gas circuit) and how to use it.

This documentation realised with the association Picojoule describes fabrication of one of their micro-methanisation protypes. It does not provide full cooking gas autonomy but is a good introduction to methanisation. Hélie Marchand's half-burried digestor has a greater capacity : Biodigesteur.

These explanations are largely inspired from the work of Bertrand Lagrange in its books Biométhane 1 and 2, that we strongly recommand !

This work is free and open, do not hesitate to clarify and complete it based on your knowledge and experience.

Video overview


Matter circuit

  • 1 60 L can
  • 1 160 mm plug
  • 1 160-100 mm reducer
  • 1 100-50 mm reducer
  • 1 meter PVC 50 mm tube
  • 4 45° 50 mm PVC MF bends
  • 2 50 mm separable connections
  • 2 50 mm through wall connectors
  • 2 MM 50 mm sleeves
  • 1 50 mm PVC plug
  • PVC glue
  • Etchant
  • Joint compound for plumbing

Gas circuit

  • 2 planar nuts 1/2’ for through wall gas connector
  • 1 batch of planar joints
  • 1 threaded tube of 1/2’
  • 1 brass MF 1/2’ bend
  • 1 connector FF 1/2’ gland nut
  • 1 gas valve 15x21 MM
  • 1 batch of hose clamps
  • 1 gas pin 1/2’ F
  • 5 m gas pipe
  • 1 water filter
  • 1 sulfur filter made of clay balls
  • 2 gas valves
  • 3 T gas pipes
  • 1 compressed air dismountable connector
  • 1 manometer
  • 1 flexible 150L water tank
  • 1 gas compressor
  • 1 gas cooker
  • 1 heat mat


  • saw
  • drilling machine with cylinder saw
  • screwer
  • cutter
  • compressor

Step 1 - Matter circuit - Digestor


For a good digestion, at 38°C, the organic matter must stay 30 days in the biodigestor. We will size the digestor volume based on this duration and on regular inputs.

Let's take an example: if the regular input is 2L per day, as the matter must stay at least 30 days, the digestor volume must be at least 60 liters.


Degradation by the bacterias takes place in the digestor. The needed bacterias to produce methane are called methanogen bacterias. They grow in an environment deprived from oxygen, called an anaerobic environment. To remove organic matter from oxygen, it needs to be immerged into water.

  • Drill two opposite holes in the digestor tank. They should be at one third of the tank height.
  • Insert a through hole connector (greased beforehand) in each of the two holes.
  • Grease the inside of the through wall connectors.
  • Place a plate inside if the digestor, as separation between the input and output holes. Letting matter circulate above and below the plaque, it will increase the time spent by the organic matter inside of the digestor.
  • Drill a hole in the tank cover and place there a through wall connector for gas.

Use teflon and planar joints on each side to seal the system.

  • Grease the seal of the tank cover and close it. The grease should ensure the seal, and the cover maintains pressure.
  • Intall a valve after the through wall connector for gas.

Step 2 - Matter circuit - Input

The entry of the system will be the biodigestor mouth. The installation will first be done to verify dimensions of the system, and then will be dissasembled and definitively glued.

  • Put a PVC pipe in one of the digestor openings, without putting it too much inside (this would reduce matter circulation).
  • Create a 90° angle using two 45° bends. On small diameter tubes, it is better to have smooth angles, as a direct 90° angle would get stuck more easily.
  • Build the "mouth" with large diameter pipes. The larger the mouth is, the easier it will be to feed the digestor. A first fermentation process happens in the mouth. An unscrewable lid closes the mouth.
  • Link the mouth to the digestor, placing it higher than the digestor, so that matter can circulate in the system with gravity.

Step 3 - Matter circuit - Overflow

The overflow represents the end of the digestive system. Each time the system is fed, the same volume of digestate leaves the digestor. To make maintenance easier, a low exit in created. It allows draining of the digestor.

  • Place a PVC pipe in the second hole of the digestor. It should not be too much inside, as would again limit circulation of the matter.
  • Place a Y connector.
  • The horizontal part will be plugged to a pipe with a cap. This will be the draining pipe.

The second part will be continued vertically, until the top of the biodigestor, using 3 45° sleeves, again to prevent blockage of the system.

  • One of the PVC pipe goes outside of the system, where the digestate flows.
  • The overflow should be lower than the digestor cover. This will allow to maintain a "geaseous roof" and to avoid organic matter in the gas circuit.

Step 4 - Matter circuit - Bonding and sealing

If the blank assembly is satisfaying, we will now glue PVC components together :

  • Mark each of the connectors on their junction, so that you can reassemble the system respecting alignements.
  • Clean areas that will be glued.
  • Bond with PVC glue.
  • Let it dry.

Then we will test the sealing :

  • Block temporarily the overflow outpur (for example with an air chamber and a hose clamp), screw the cap of the matter input part ("the mouth") and the draining plug.
  • Put the system under pressure with a compressor flowing in the gas valve.
  • Spray soapy water on the junctions. If bubles form, the sealing is not correct and the system has to be rebuild.

Step 5 - Heat and Isolation


This kind of biodigestor is mesophile, which means that bacterias develop between 25°C ans 45°C, ideally at 38°C. Unlike compost, biodigestion create only few heat. To reach these temperatures, heat will have to be provided to the system. It is possible to heat by different means :

  • compost around the digestor,
  • Solar heating,
  • By burning part of the produced methane.

It our case, given the small volume of the system, we are using a bedwarmer placed below the digestor.


To prevent the digestor from loosing energy, it is important to provide a proper isolation, so that only few heat has to be provided. In addition, a good isolation limits temperature variations, to which bacterias are very sensitive. Many differents ways exist for isolation. We chose to use corkboards, but is also possible to use straw for example, which is very cheap and provides good isolation.

Step 6 - Gas circuit

We have presented the organic matter circuit, from the mouth to the digestate production. One of the main interests of th biodigestor is that it also produces methane. In this part, we will study the different components of the gas circuit, necessary to ensure a good production and purification of the fuel.

Step 7 - Gas circuit - Digestor

In the digestor, bacterias will produce biomethane as they degradate the organic waste. In variable proportions, it is composed of :

  • Methane (CH4) 50 to 70%
  • Carbon dioxyde (CO2) 35 to 40%
  • Hydrogen sulphide (H2S) 1 à 3%
  • Water vapor (H20) variable

There can be also traces of hydrogen, oxygen, carbon monoxyde, nitrogen, and other gases in very small quantities.

Step 8 - Methane

Le méthane, CH4, est un carbure d’hydrogène de la famille CnH2n+2 tout comme le propane (C3H8) ou le butane (C4H10). Il est très léger (d=0,55), il ne s’accumule donc pas au sol, au contraire du butane et du propane et diminue les dangers d’explosions. Le gaz naturel est composé principalement de méthane.

Pour être liquéfié, en vue d’un transport plus commode, il doit être refroidi à -165°C ou comprimé à 400 bars. Cela n’est possible qu’avec des moyens industriels, on le conserve donc dans notre cas à l’état gazeux.

Par rapport à la masse, c’est le meilleur carburant sur le plan calorifique (12 000 Kcal/kg), mais c’est le plus volumineux.

Dans cette application, c’est le méthane qui nous intéresse, nous allons voir comment épurer le biométhane des autres composés.

Step 9 - Le dioxyde de carbone

La proportion varie en fonction des réactions bactériennes, de la température et des éléments à digérer. Le CO2 gène la combustion mais ne l’empêche pas.

Le plus simple est de procéder à un lavage du gaz à l’eau. Le dioxyde de carbone est très soluble (878 cm3/l à 20°C) alors que le méthane l’est très peu (34 cm3/l). Cette eau chargée de CO2 peut être utilisée pour l’irrigation ou pour la culture d’algues comme la spiruline.

  • A la sortie du digesteur, après la vanne, faire passer le gaz dans un réservoir-bulleur,
  • Le réservoir doit être rempli d’eau,
  • Le tube d’arrivée de gaz plonge dans l’eau,
  • La sortie de gaz est en haut,
  • Un bouchon de vidange sur le bas du réservoir-bulleur permet de collecter l’eau enrichie en CO2.

Step 10 - La vapeur d’eau

Il est souhaitable d’avoir le minimum d’eau à la combustion, celle-ci en dégageant déjà une grande quantité. De plus avec la condensation dans les tuyaux il y a un risque d’obstruction dans les points bas du circuit de gaz :

  • Installer un collecteur d’eau au point le plus bas du système,
  • Si le circuit gaz est long, installer tous les 5 mètres des collecteurs aux points les plus bas,
  • Un bouchon de vidange sur le bas des collecteurs permet de purger l’eau régulièrement.

Le réservoir-bulleur peut jouer le rôle de collecteur d’eau s’il est placé en bas du circuit de gaz.

Step 11 - L’hydrogène sulfuré

L’hydrogène sulfuré (H2S) est combustible mais fortement corrosif par la production d’acide sulfurique. Sa présence est nuisible et nous l’éviterons au maximum par un bon équilibre du pH du biodigesteur. Pour l’éliminer, on fait passer le biométhane à travers de l’oxyde de fer ou de la paille de fer qui sera régénérée par exposition à l’air libre avec départ de souffre. Le charbon de bois ou les billes d’argile peuvent également servir de matériaux filtrant.

Step 12 - Circuit gaz - Stockage

Dans le digesteur, il est préférable d’avoir une fermentation qui se déroule à pression minimum. Pour cela, le gaz devra être évacué à mesure de son dégagement. A moins d’avoir une consommation continuelle et régulière de gaz, on devra disposer d’une réserve fournissant le gaz aux « pointes » de consommation et le stockant le reste du temps.

Les réservoirs souples de type « vessie » sont intéressants. A l’inverse, utiliser un récipient indéformable peut être dangereux : il faut être en mesure de vider l’air contenu à l’intérieur avant d'y introduire du méthane, le mélange des deux gaz peut être explosif.

  • Monter le ballon de stockage en parallèle du circuit de gaz,
  • Installer une soupape de sécurité 100 mbar au plus proche du stockage, elle dégazera s’il y a une surpression potentiellement dangereuse.

Step 13 - Circuit gaz - Retour de flamme

Partout où on craint un retour de flamme, placer une boule de paille de fer ou de cuivre sur le parcours du gaz qui, par conduction thermique, étouffe la combustion en abaissant la température. Il ne faut cependant pas trop tasser la paille métallique dans les tuyaux au risque de limiter le bon passage du gaz.

Dans notre cas, pour éviter un retour de flamme vers le digesteur et surtout le ballon de stockage, nous installons de la paille de fer dans le tuyau au plus proche de la gazinière.

Step 14 - Circuit gaz - Combustion

Réglage des bruleurs

Comme il est mélangé à du dioxyde de carbone non combustible, le biométhane a un pouvoir calorifique nettement plus faible que le propane, le butane ou le méthane pour un même volume.

 Les appareils qui fonctionnent avec ces gaz ont donc une plus grande admission d’air qu’une gazinière au biométhane.

Pour adapter les bruleurs standards à du biométhane :

  • Fermer légèrement l’arrivée d’air primaire, au moyen d’une bague métallique ou de papier aluminium.


  • Démonter le gicleur et utiliser l’éjection directe de gaz.

ATTENTION : les flammes de méthane sont moins visibles que celle de propane ou butane, il faut faire attention à ne pas se bruler au contact de la gazinière.

Autres utilisations

Le biométhane peut également être utilisé dans des lampes à gaz, des chaudières ou des moteurs à explosions : groupes électrogènes, engins agricoles, voitures…


Le biodigesteur et le stockage sont à pression atmosphérique pour ne pas ralentir le travail bactérien. Une gazinière biométhane fonctionne avec un gaz à 10 mbar, pour cela :

  • Installer un compresseur entre le stockage et le bruleur,


  • Effectuer une pression sur la vessie de stockage (10 cm d’eau), cela réduit d’environ 5% la production de biogaz mais est beaucoup plus économe que l’acquisition d’un compresseur.

Step 15 - Circuit gaz - étanchéité

Chaque raccord entre un élément et un tuyau de gaz doit être sécurisé avec un collier de serrage.

Une fois l’ensemble du circuit monté, faire un test d’étanchéité, comme pour le circuit matière, en le mettant sous pression et en aspergeant de l’eau savonneuse sur les jonctions. Si des bulles apparaissent, il y a une fuite.

Step 16 - Utilisation du digesteur - Alimentation

Le biodigesteur est un système vivant, composé de millions de bactéries, il faut donc lui porter une attention particulière.

Alimentation régulière

Dans l’idéal le biodigesteur est nourri tous les jours. Il est possible de descendre jusqu’à une fois par semaine. Si le volume de matière à transformer est important, il vaut mieux le répartir sur plusieurs « repas ».

Il est important de broyer les aliments (au couteau, mixeur …) et d’y ajouter leur poids en eau pour :

  • Faciliter le « transit » des éléments qui ne resteront pas bloqués dans le système,
  • Accélérer la dégradation bactérienne donc la productivité du système 

Alimentation équilibrée

Le biodigesteur est un complément très intéressant au composteur. En effet un compost a pour objectif de créer de l’humus, pour cela il a besoin d’un fort rapport carbone/azote, (entre 20 et 30), avec principalement de la cellulose et des composés ligneux. Un surplus de matière organique putrescible déstructure le compost.

A l’inverse, les matières humides et putrescibles sont les bienvenues dans un biodigesteur (fruits et légumes en décomposition, épluchures…). Il faut limiter les matières fibreuses, sèches et dures voire les éviter dans un petit digesteur. Ils risquent de boucher la circulation de matière, ils ont également tendance à flotter et à former une écume très difficile à faire disparaitre et, en formant des croutes ou en se déposant au fond, ils utilisent de la place inutilement.

Une alimentation très azotée est idéale, l’azote n’est que très peu présent dans le biométhane mais il participe fortement à sa synthèse via la stimulation de l’activité bactérienne. De plus il permet d’obtenir un fertilisant très riche avec le digestat.

Il est important d’apporter du « vert » au régime du digesteur, si les épluchures ou diverses fanes ne suffisent pas, de l’herbe tondue et broyée complète bien.

Les produits animaliers (viandes, lait, œufs…) doivent être évités dans un biodigesteur, ne montant pas en température comme un compost il ne détruit pas les germes pathogènes.

Les huiles alimentaires ont un très fort pouvoir méthanogène (780 litres de méthane par kilo d’huile !) mais acidifie le biodigesteur. S’il devient trop acide les bactéries vont mourir. A consommer avec modération.

L’eau de cuisson permet de réchauffer le système tout en fluidifiant le transit. Elle est également chargée en amidon (pommes de terre, céréales, pâtes, riz …) apprécié par les bactéries.

L’urine peut être utilisée régulièrement. Les excréments sont acceptés en petites doses mais ils ont un faible pourvoir méthanogène, une grande partie de leur valeur énergétique a été absorbée pendant la digestion.


En milieu acide, l’activité enzymatique des bactéries est bloquée. Cette acidité est surtout due à l’accumulation d’acides organiques. En milieu basique, les fermentations produisent de l’hydrogène sulfuré (H2S) et de l’hydrogène (H2). La digestion peut s’effectuer entre des pH de 6,6 et 7,6 avec un optimum entre 7 et 7,2.

Step 17 - Ensemencement

Nous avons vu précédemment que les excréments ont un faible pouvoir méthanogène car déjà digérés. Ils restent cependant importants pour lancer l’activité bactérienne dans le digesteur.

Une vache, à travers ses rots, génère à elle seule entre 60 et 200 litres de biogaz par jour. Nous allons donc récupérer une partie de la flore intestinale du ruminant dans … ses excréments.

Pour lancer la fermentation bactérienne dans le digesteur :

  • Mélanger une bouse de vache fraiche à de l’eau et l’insérer à l’entrée du biodigesteur.

Si l’activité du biodigesteur est arrêtée à cause d’une longue période sans alimentation il faut à nouveau l’ensemencer de la même manière.

La stabilisation de la digestion jusqu’à une production régulière d’un gaz combustible peut durer plusieurs semaines, il est bon de ne pas trop perturber son alimentation.

Step 18 - Digestat

Le digestat issu de biodigesteurs domestiques une fois stabilisé est un fertilisant liquide très riche en azote et minéraux.

Il peut être appliqué dilué à 10% sur toutes les plantes avec un intervalle d’un mois entre chaque utilisation.

Si des produits animaliers (viandes, lait, œufs…) font partis du régime du biodigesteur il ne faut pas appliquer de digestat sur les fruits et légumes mangés crus (fraises, salades, carottes…). Il trouvera son utilisation dans les vergers ou sur les plantes non-alimentaires.

Notes and references

  • La première édition du tutoriel à été réalisée par Clément Chabot lors de l'escale Biodigesteur du Tour de France des Low-tech.



  • tutoriel sur un digesteur semi-enterré d'Hélie Marchand à Madagascar : Biodigesteur